Um alimento funcional é aquele que foi elaborado pela adição de componentes biologicamente ativos que desempenham uma função específica e contribuem para a melhoria da saúde.

Por exemplo, leite com cálcio e vitamina D ou com ácidos ômega-3, iogurtes que ajudam a reduzir o colesterol e cereais enriquecidos com vitaminas e minerais devem ser considerados alimentos funcionais.

Mas os alimentos funcionais também são aqueles que em seu estado natural fornecem vitaminas, minerais, fibras, antioxidantes, ácidos graxos essenciais, fitoesteróis, etc.

Também os chamados alimentos probióticos e prebióticos devem ser considerados como funcionais, como é o caso do iogurte.

O que são alimentos funcionais

O que são alimentos funcionais
O que são alimentos funcionais

Em suma, O que são alimentos funcionais, embora não haja uma definição padronizada, pode-se dizer que um alimento funcional é todo aquele cujos componentes mais importantes exercem uma ação benéfica para a saúde.

Um alimento funcional visa reduzir o risco de contrair doenças, seja modificando o alimento ou adicionando ingredientes com efeito benéfico à saúde.

São alimentos básicos na dieta anticâncer, pois podem atuar na prevenção de certas doenças como câncer, osteoporose, doenças cardiovasculares ou melhorar a saúde gastrointestinal, com efeito probiótico.

Uma alimentação equilibrada é a base de uma boa saúde, com o exercício físico. E nesse contexto, os alimentos funcionais são importantes, pois ajudam a melhorar o funcionamento do organismo de diversas formas:

  • Crescimento e desenvolvimento da criança: os leites de transição para crianças são um exemplo claro de alimento funcional, pois contêm nutrientes específicos para o seu crescimento e desenvolvimento.
  • Gravidez: sal iodado e alimentos fortificados com ácido fólico, ferro, cálcio e diferentes vitaminas e minerais contribuem para um bom desenvolvimento do feto. 
  • Metabolismo: muitos dos alimentos funcionais direcionam sua atividade para o metabolismo favorecendo um melhor controle da glicemia (pobre em açúcares simples), para controlar os níveis de colesterol
  • E triglicerídeos (alimentos com baixo teor de gorduras saturadas, enriquecidos com fitoesteróis, com ácido oleico ou com ômega- ácidos graxos essenciais 3 e ômega-6), para evitar a constipação (fibra),
  • Para repor os eletrólitos após a prática esportiva (bebidas energéticas), etc.
  • Estresse oxidativo: antioxidantes (vitaminas C e E, betacaroteno, zinco, selênio, fitoesteróis e outras substâncias) neutralizam os efeitos nocivos do acúmulo de radicais livres no DNA (conhecido como estresse oxidativo) e no metabolismo lipídico. 
  • Seu consumo pode ajudar a prevenir doenças cardiovasculares e degenerativas ou câncer. É por isso que muitos alimentos enriquecidos com antioxidantes podem ser encontrados no mercado hoje.
Alimentos Funcionais

Nutrientes mais frequentes

Em seu estado natural, todos os alimentos fornecem nutrientes essenciais para a saúde humana. Mas somente uma dieta balanceada pode fornecê-los nas quantidades necessárias.

Nesse sentido, são atualmente comercializados muitos alimentos que foram enriquecidos com diferentes nutrientes com o objetivo de proporcionar benefícios à saúde. Entre os mais comuns estão os seguintes:

  • Fibra alimentar: é usada principalmente para normalizar o trato digestivo e combater a constipação.
  • Açúcares de baixa energia: são utilizados para substituir o açúcar na produção de determinados produtos, como refrigerantes light. Impedem a concentração de glicose no sangue e não favorecem a formação de cáries.
  • Ácidos graxos insaturados: os ácidos graxos essenciais ômega-3 e ômega-6 ou ácido oleico são os mais utilizados na produção de produtos como margarinas vegetais, leite e ovos. 
  • Eles ajudam a reduzir o colesterol e os triglicerídeos. Os poliinsaturados também atuam como antiagregantes plaquetários, ajudando a prevenir a formação de trombos no sistema sanguíneo.
  • Fitoesteróis: essas substâncias absorvem o colesterol de baixa densidade (LDL) ou colesterol ruim, ajudando a reduzir ou prevenir a hipercolesterolemia.
  • Aminoácidos: são os componentes mais simples das proteínas e a sua atividade dirige-se fundamentalmente ao sistema nervoso, ajudando a reduzir o stress e a ansiedade e proporcionando um efeito sedativo que favorece o sono.
  • Assim como o sistema imunitário, reforçando as defesas do organismo.
  • Vitaminas e minerais: as vitaminas mais utilizadas para enriquecer os alimentos são D, E e do grupo B, como o ácido fólico. Os minerais incluem ferro, iodo, cálcio, fósforo, zinco ou selênio. 
  • Além de promover o desenvolvimento e crescimento e prevenir complicações na gravidez, entre as doenças que ajudam a prevenir estão a osteoporose, doenças da tireoide, distúrbios por deficiência de iodo, anemia, raquitismo, etc.
  • Antioxidantes: este grupo inclui vitaminas C e E, polifenóis, zinco, betacaroteno e selênio. Eles ajudam a prevenir a oxidação dos tecidos e o efeito dos radicais livres no DNA, que aceleram o processo de envelhecimento.
  • Favorecem doenças degenerativas e podem causar a formação de alterações genéticas que podem levar ao desenvolvimento de câncer.

Apesar dos muitos benefícios que os alimentos funcionais podem proporcionar, especialistas em nutrição alertam que o consumo excessivo de determinados nutrientes pode levar a problemas de saúde. 

Deve-se ter em mente que atualmente existem muitos produtos processados ​​que são enriquecidos e se não houver cuidado, pode resultar em uma situação de consumo excessivo. 

Um alimento pode se tornar funcional de diferentes maneiras, seja adicionando ou retirando algo de sua composição.

Os alimentos que podem ser considerados funcionais são todos aqueles naturais.

Modificados ou aos quais foram adicionados ácidos graxos, vitaminas, minerais, substâncias antioxidantes, fibras, probióticos, prebióticos, simbióticos, antioxidantes e compostos de enxofre.

O que são alimentos funcionais

O que são probióticos, prebióticos e simbióticos?

De Yo Elijo Cuidarme explicamos a diferença entre probióticos, prebióticos e simbióticos. Digamos que os três juntos possam ser resumidos como uma classificação de alimentos funcionais.

  • Os probióticos são um dos alimentos funcionais mais consumidos e são geralmente apresentados como misturas de lactobacilos e bifidobactérias.
  • Os prebióticos são ingredientes alimentares não digeríveis que afetam beneficamente o corpo, estimulando seletivamente o crescimento e/ou atividade de uma ou um número limitado de bactérias no cólon. Um bom exemplo desse prebiótico é o leite materno, que contém oligossacarídeos responsáveis ​​pela produção de um maior número de bifidofábricas nas crianças. Isso faz a diferença em relação aos bebês alimentados com fórmula.
  • Os simbióticos são uma mistura equilibrada de probióticos com prebióticos, com o objetivo de aumentar a resistência e o volume do probiótico no intestino grosso.

É muito importante saber que o efeito benéfico dessas ‘adições’ deve ser alcançado com as quantidades que são normalmente consumidas do próprio alimento.

O interesse dos consumidores, entre dieta e saúde, aumenta a procura de informação sobre alimentos funcionais e são muitos os fatores sociais e demográficos que simultaneamente contribuem para o crescente interesse por este tipo de alimentos.

Como são os alimentos funcionais?

Para um alimento ser funcional, ele deve ser apresentado na forma de alimento, não na forma de cápsulas, comprimidos ou pós. A transformação de um alimento em funcional pode ser feita através de vários métodos:

  • Substituir um componente que pode ser prejudicial à saúde por outro que tenha efeito benéfico. Isso é feito, por exemplo, pela remoção de gorduras. Uma amostra seria leite com baixo teor de gordura ou desnatado.
  • Remoção de um componente que é conhecido por causar um efeito prejudicial, como no leite infantil, onde parte das proteínas causadoras de alergia é removida.
  • A concentração de um ingrediente naturalmente presente no alimento pode ser aumentada a um nível em que se produza o efeito desejado, como é o caso do ômega-3.
  • Aumentar um composto para torná-lo mais estável ou mais disponível, reduzindo o risco de sofrer de uma doença ou produzir um efeito benéfico.